COVID-19: Surface Survival Times

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The COVID-19 outbreak and subsequent pandemic has altered the way we approach the world. By learning about how long the virus that causes this disease can survive on various surfaces, divers can better understand and control their risk of infection. In this article we will examine survival of the virus on surfaces of interest to divers such as equipment, workbenches and countertops as well as the role of equipment disinfection moving forward.


Cleaning rental equipment, especially that which comes in contact with the mouth and face, has always been an important practice to ensure cleanliness and safety. Because of the highly transmissible nature of COVID-19, the act of disinfection is now more essential than ever. Experts expect that COVID-19 will continue to spread, even after resumption of business as usual, until a vaccine is developed and/or a large portion of the population has been infected. The dive community must now integrate the best available data on novel coronavirus survival times into its routine disinfection procedures.

Survival times of the virus are particularly important to consider on surfaces that cannot easily be decontaminated, such as fabrics. Research on the virus that causes COVID-19 is still developing, forcing researchers to apply knowledge about similar viruses to the novel coronavirus for answers. Because they are closely related, the coronavirus responsible for the 2003 SARS epidemic has been studied as a surrogate for the current virus. Other surrogate coronaviruses, such as human coronavirus 229E, have also been analyzed.

Human coronavirus 229E was found to survive for 2-6 days on plastic, 5 days on steel, glass, PVC, silicone, TeflonTM and ceramic, up to 8 hours on latex, and 2-8 hours on aluminum.1 The SARS virus was found to survive up to 9 days on plastic, 5 days on metal, 4-5 days on paper, and 4 days on wood and glass.1 Studies of the virus that causes COVID-19, SARS-CoV-2, found that it can survive for 2-3 days on plastic and steel, up to 4 hours on copper, up to 3 hours in aerosols (from a cough or sneeze) and 24 hours on cardboard.2

Little data exists on the survivability of SARS-CoV-2 on fabrics. Best practices are derived based on available information about infectious agents of similar structure. The novel coronavirus is an enveloped virus, which means the virion, or the form the virus takes when outside the body, is wrapped in a fatty layer to protect it during transmission. If the envelope is damaged or dries out, the virus will die. The Aujeszky's Disease virus has been shown to survive for less than one day on denim.3

However, the only similarity between that virus and SARS-CoV-2 is that both are enveloped. Experts postulate that the survival of the virus depends on porosity of the fabric. More porous fibers may trap, dry and break apart virus particles more easily. Others have said that viruses may survive for shorter times on natural fibers and longer on synthetics.4 Due to the lack of data about survival times on fabrics, there is unfortunately insufficient evidence to assess how long SARS-CoV-2 might survive on equipment made of synthetic fabrics, such as BCDs and wetsuits.

Definitive timeframes for the survivability of viruses on various surfaces are not collectively agreed upon at this time. For this reason, disinfection — in conjunction with additional practices such as social distancing — remains a vital part of reducing the risk of viral transmission between divers using rental equipment.

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COVID-19: Tiempos de supervivencia en la superficie

El brote de COVID-19 y la pandemia posterior han alterado la forma en que nos acercamos al mundo. Saber cuánto tiempo puede sobrevivir el virus que causa esta enfermedad en varios tipos de superficies nos ayuda a comprender y controlar mejor el riesgo de infección. En este artículo examinaremos la supervivencia del virus en superficies de interés para buceadores como equipos, bancos de trabajo y mostradores, así como el rol de la desinfección de equipos en el futuro.

La limpieza del equipo de alquiler, especialmente el que entra en contacto con la boca y el rostro, siempre ha sido una práctica importante para garantizar la limpieza y la seguridad. Debido a la naturaleza altamente transmisible de COVID-19, la desinfección es ahora más esencial que nunca. Los expertos vaticinan que COVID-19 continuará propagándose, incluso después de la reanudación de las actividades normales, hasta que se desarrolle una vacuna y / o una gran parte de la población ya haya sido infectada y posea inmunidad natural. La comunidad de buceo ahora debe integrar la información más confiable disponible sobre la supervivencia de este nuevo coronavirus en sus procedimientos de desinfección de rutina.

Los tiempos de supervivencia del virus son particularmente importantes al considerar superficies que no se pueden descontaminar fácilmente, como las telas. Todavía hay mucho que desconocemos del virus que causa COVID-19, lo que obliga a los investigadores a aplicar conocimientos sobre virus conocidos similares a este para obtener respuestas. Debido a que están estrechamente relacionados, el coronavirus responsable de la epidemia de SARS de 2003 se ha estudiado como un sustituto del virus actual. También se han analizado otros coronavirus sustitutos, como el coronavirus humano 229E.

Se descubrió que el coronavirus humano 229E sobrevive durante 2-6 días sobre plástico, 5 días sobre acero, vidrio, PVC, silicona, TeflonTM y cerámica, hasta 8 horas sobre el látex y de 2 a 8 horas sobre superficies de aluminio.1 Se encontró que el virus del SARS sobrevive hasta 9 días en superficies de plástico, 5 días sobre las de metal, 4-5 días en el papel y 4 días sobre madera y vidrio.1 Estudios del virus que causa COVID-19, el SARS-CoV-2, encontraron que puede sobrevivir 2-3 días en superficies de plástico y acero, hasta 4 horas sobre el cobre, hasta 3 horas en aerosol (por gotitas de tos o estornudos) y 24 horas sobre el cartón.2

Existen pocos datos sobre la supervivencia del SARS-CoV-2 en tejidos. Las mejores prácticas se derivan de la información disponible sobre agentes infecciosos de estructura similar. El nuevo coronavirus es un virus envuelto, lo que significa que el virión, o la forma que toma el virus cuando está fuera del cuerpo, está envuelto en una capa de grasa para protegerlo durante la transmisión. Si esta envoltura lipídica está dañada o se seca, el virus morirá. Se ha demostrado que el virus de la enfermedad de Aujeszky sobrevive durante menos de un día con mezclilla o jeans.3

Sin embargo, la única similitud entre ese virus y el SARS-CoV-2 es que ambos son virus envueltos. Los expertos postulan que la supervivencia del virus depende de la porosidad del tejido. Las fibras más porosas pueden atrapar, secar y separar partículas de virus más fácilmente. Otros han dicho que los virus pueden sobrevivir por períodos más cortos en fibras naturales y más tiempo en los sintéticos.4 Debido a la falta de datos sobre los tiempos de supervivencia en las telas, desafortunadamente no hay evidencia suficiente para evaluar cuánto tiempo podría sobrevivir el SARS-CoV-2 en el equipos que contienen tejidos sintéticos, como los chalecos compensadores (BCD) y trajes de neopreno.

Por el momento no hay consenso sobre los tiempos de supervivencia del virus en varias superficies. Por esta razón, la desinfección, junto con prácticas adicionales como el distanciamiento social, siguen siendo una parte vital para reducir el riesgo de transmisión viral entre los buzos que usen equipos de alquiler.

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References

1. Kampf G, Todt D, Pfaender S, Steinmann E. Persistence of coronaviruses on inanimate surfaces and their inactivation with biocidal agents. Journal of Hospital Infection. 2020Feb6;104(3):246–51.
2. New coronavirus stable for hours on surfaces [Internet]. National Institutes of Health. U.S. Department of Health and Human Services; 2020 [cited 2020Apr17]. Available from: https://www.nih.gov/news-events/news-releases/new-coronavirus-stable-hours-surfaces
3. Pirtle E, Beran G. Virus survival in the environment. Revue Scientifique et Technique de lOIE. 1991Jan;10(3):733–48.
4. Leiva C. How Long Coronavirus Lives on Clothes, And How to Wash Them [Internet]. HuffPost. HuffPost; 2020 [cited 2020Apr20]. Available from: https://www.huffpost.com/entry/how-long-coronavirus-live-clothing-washingl5e724927c5b6eab779409e74